末梢神経損傷と再生

中枢神経と末梢神経では障害後の再生能力が大きく異なります。

末梢神経は、損傷した後にしばしば修復されることがあります。

切断部の遠位側では、軸索は変性しますが、軸索を取り囲む結合組織は生き残ることが多いとされます。

近位側の断端からのびる軸索新芽が遠位側の断端へ入り、神経に沿って標的細胞の方向へ伸長していくのです。

このような再生過程を促進するメカニズムは、胎生期における軸索ガイダンスのメカニズムと関連しています。

シュワン細胞から分泌された化学誘因物質が軸索を遠位断端へ引きつけ、遠位部に存在する接着因子が細胞膜や細胞外マトリックスに沿った軸索を伸長を促進し、その周囲を取り囲む神経鞘に含まれる阻害物質は再生した軸索が余計な場所に伸びるのを防いでいます。

そうして再生した末梢神経の軸索が標的細胞に到達すると、新しい機能的な神経終末を形成できるようになります。

運動ニューロンの軸索は新たな神経筋接合部を形成し、自律神経の軸索は腺や血管、内臓を、感覚神経の軸索は筋紡錘を再び支配します。

最後に、髄鞘を失った軸索は再度髄鞘化し、染色質溶解を起こした細胞体はもとの姿に戻ります。

このように、末梢神経系を構成する運動神経・感覚神経・自律神経という3つの神経にいずれにおいても、軸索切断の影響は可逆的です。

これは末梢神経がいつでも完全に再生できるという意味ではありません。

例えば運動新鋭が損傷した後、ある程度の機能は回復しますが、精緻な運動の能力に障害が残ることが多く、そればかりか運動神経の軸索の一部が不適切な筋肉にシナプスを形成したり、またニューロンの一部が細胞死を起こすというものもあります。

とはいえ、末梢神経系の再生能力には目を見張るものがあるといえるでしょう。

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