体内に蓄えられるエネルギー源「脂質」

本日は体内に蓄えられるエネルギー源「脂肪」について考えます。

ヒトを含めて動物は、長い進化の過程で、絶えず飢えの危険にさらされてきました。

そのため動物は、余分なエネルギーを摂取した時にはそれを脂肪の形で蓄積し、飢餓の際にはそれを利用することによって生き延びるしくみを獲得してきました。

しかし皮肉なことに、エネルギーの過剰摂取と運動不足が常態化した現代の先進社会においては、このしくみは肥満の原因となり、さらにはいわゆるメタボリックシンドロームの誘因となっています。

一般的に脂肪とは本来、油脂のうち、常温で固体のものをいいます。

油脂の成分はトリグリセリド(中性脂肪)であり、グリセロールの3つの水酸基に、脂肪酸がそれぞれエステル結合したものになり、生物がもつ油脂は、様々な脂肪酸組成のトリグリセリドの混合物のことをいいます。

脂肪は、生物が利用できる他のエネルギー源、たとえば炭水化物のグルコース(ブドウ糖)などに比べて、もともと同じ重さ当たりに含まれているエネルギーがはるかに大きいという特徴をもちます。(タンパク質4.1kcal,脂質9.3kcal、炭水化物4.1kcal)

また動物の重要なエネルギー貯蔵物質のひとつであるグリコーゲンは、グルコースが多数連なったものであり、生体内では多くの水分子と結合するため、さらに重くなるといった特徴があります。

それに対して脂肪は疎水性が高いので、水とは結合しません。

このため生体内では、結合している水を含めた実質的な重量当たりで比較すると、脂肪はグリコーゲンの約6倍ものエネルギーを蓄えることができるすごいエネルギー貯蔵庫なのです。

したがって脂肪は、からだの機動性を損なうことなく大量のエネルギーを貯蔵するのに、最も適した生体物質であるともいえます。

実際、普通の成人では、数ヶ月間、食べなくてもよいくらいのエネルギーが脂肪として蓄えられているのですが、グリコーゲンはせいぜい 24 時間分しか蓄えられていないと言われています。

すなわち、グリコーゲンは短期的なエネルギー貯蔵形態であるのに対し、脂肪は長期的かつ大量の貯蔵形態といえます。

脂肪を蓄えるということは本来食料が乏しく栄養状態が不安定な状態でしっかりと栄養供給するための仕組みです。

これが現代では必要としない機能になりつつあるのかもしれませんね。

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