Gate Control TheoryとはPatrick D.WallとRonaldが1965年に発表した理論である。

疼痛抑制理論として有名な理論であり、 この理論では「痛み刺激は脊髄後角に存在するゲートで触刺激により軽減される」と述べられている。

痛覚の一次ニューロンは末梢の受容器から脊髄後角で形成される。

脊髄後角には、 痛みを制御するゲートが存在し、その要である膠様質(substania gelatinosa:SG)細胞と、 痛み刺激を中枢に伝えるT細胞とが存在している。

SG細胞がT細胞に対しシナプス前抑制をかけることで痛み刺激が軽減される。 通常、 痛みを伝えるAδ線維やC線維などの細い線維の興奮だけでは、 SG細胞の働きは抑制されるため、 T細胞への入力は抑制されず、 痛みはT細胞を介しそのまま脳へ伝わる。

一方で、触覚を伝える太いAβ神経線維はSG細胞の働きを促進させるため、 シナプス前抑制が働き、 それにより、 T細胞への痛み刺激の入力は抑制され、 痛み刺激が軽減される。 これが発表当時のGate Control Theoryである。

この理論は、その後いくつかの修正を受け現在では、 抑制性介在ニューロンが直接的に投射ニューロンを抑制すること、 下行性疼痛抑制系、 認識性制御が関与することなどが追加されている。

Aβ線維とAδ、 C線維を同時に刺激すると、 Aβ線維による神経伝達は活性化し、 Aδ線維やC線維の神経伝達は抑制に働く。

これにより痛み刺激は軽減される。 これには抑制性介在ニューロンによる直接的な投射ニューロンの抑制、 5-HT系やNA系の下行性疼痛抑制、  侵害部位以外への意識などが関与していると考えられる。

この理論は今なお鎮痛メカニズムにおいて支持されており、 特に徒手療法においては、 痛みそのものとそれに付随するストレス軽減のため、 積極的に活用すべきである。

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