増殖する細胞「白色脂肪細胞」

脂肪を語るうえで、欠かせないのが白色脂肪細胞という細胞です。

白色脂肪細胞は、食事によって過剰となり血液中に流れている中性脂肪などの脂質や糖(合成されて中性脂肪になる)を取り込み、エネルギーとして蓄えていきます。

とどのつまり、体の中の脂肪とは、白色脂肪細胞という細胞に蓄えられた中性脂肪なのです。

白色脂肪細胞は、全身に広く分布しています。

数は思春期にかけてぐっと増えていき、20歳前後の成人では約400億個となるといわれています。

白色脂肪細胞が脂肪を蓄えると、通常は直径が80μmほどの大きさになりますが、エネルギーが過剰になると、白色脂肪細胞が脂肪をどんどん取り込んで直径140μm近くまで肥大化し、最大、1μgの脂肪が入るといわれています。

これが脂肪の体積が増える理由の一つです。

少し前まで白色脂肪細胞は、乳幼児期や思春期など限られた時期にしか増加せず、その時期に生涯の数が決定すると考えられていました。

ところが近年の研究によって、思春期を過ぎても、存在する白色脂肪細胞が脂肪でいっぱいになると、細胞の数を増やしてさらに脂肪を取り込むということがわかってきました。

そのため、肥満者の白色脂肪細胞は、約800億にもなるといわれています。

逆に白色脂肪細胞は脂肪を蓄えるだけではなく、エネルギーが必要になったときに、自らの脂肪を分解し遊離脂肪酸とグリセロールという形で全身に供給します。

そのとき、白色脂肪細胞が死んでしまうかというとそうではありません。

脂肪を放出した白色脂肪細胞は、小さくなって前駆細胞という、いわば細胞の赤ちゃんの状態に戻ります。

そして、再度エネルギーが余った状態になると、すぐに大人の細胞になり、脂肪を取り込んでいくのです。

痩せたからといって脂肪細胞がなくなるわけではなく、小さくなるだけであるということです。

一度肥満になり脂肪細胞が増えて、痩せても脂肪細胞は減らないわけですから、やはり脂肪細胞を増やさないように日々エネルギーの管理をすることが大事になりますね!

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